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衰退的免疫系统或是癌症发病率增加的重要原因

日期: 2020-07-14
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       据数据统计,全世界每年约有800万人死于癌症。癌症似乎快要成为一种常见病,那么癌症到底是怎么发生的呢?科学家们一直在寻找答案。主流观点认为,癌症之所以随着年龄增长而升高,是因为细胞中基因突变的不断累积(通常是5-6个)。


       然而,《PNAS》期刊的一篇新研究提出了不一样的推测:衰退的免疫系统才是引发癌症发病率增加的更重要因素。而且,这一理论还可以解释男性患癌率高于女性的现象。


       在这项研究中,TheaNewman团队分析了200万例18-70岁癌症患者的数据,以此构建了一个数学方程式,用于评估癌症发病率上升与免疫系统衰退的关系,并将其与100种不同癌症的年龄分布进行比较。结果显示,衰退的免疫系统在癌症的发生、发展中发挥的作用远超过预期。这意味着,预防癌症的关键可能在于免疫系统,而不是基因突变。


衰退的免疫系统或是癌症发病率增加的重要原因


       那么,为什么免疫系统会衰退呢?免疫系统衰老的主要原因是胸腺的退化。胸腺是T细胞分化、发育、成熟的场所,是机体重要的淋巴器官。研究发现,胸腺衰退伴随着年龄的增长而发生,平均每16年缩小近一半,所以T细胞的产量也会相应下降。而且,某些癌症的发病率上升与新T细胞数量下降存在极强的相关性。


       免疫监视假说认为,癌细胞在体内不断形成,但是正常情况下免疫系统会在新肿瘤形成之前消灭它们。T细胞持续监测癌细胞,试图摧毁它们。一旦免疫系统变弱,癌细胞存活的几率就会增加。而且,随着胸腺的衰退,这一糟糕情况发生的几率会增加。


       研究人员将T细胞和癌细胞之间的较量比喻成“战争”,一旦超过某个阈值,癌细胞就会获胜,并认为,这一阈值会随着年龄的增长而下降,且与T细胞的产量成正比。这一假设可以解释癌症发生概率增加的现象。


       同时,因为女性胸腺的衰退速率比男性慢,这在一定程度上造成了癌症发病率的性别差异。“这一点是基因突变假说无法解释的。”研究人员分析道。


       对此,科学家们不禁联想到,既然免疫细胞的储量不足导致免疫系统衰退,那补充免疫细胞或许是个很好的补救办法。


       于是,美国加州斯克里普斯研究所的研究人员将CD4 T细胞,重新回输到实验(小鼠)模型体内。结果发现,重新回输免疫细胞,就像给免疫系统加了“战斗BUFF”,让机体重新恢复了抵抗病原体的功能。


       显然地,这一结果再次说明,衰退的免疫系统或许才是癌症发病率增加的更重要原因。


       爱丁堡大学的Clare Blackburn教授认为,这一研究成果提醒我们在癌症研究中需要更加重视免疫系统。除了突变,我们或许还可以找到促进胸腺功能的方法(移植或者再生),从而换一个思路对抗癌症。


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